PFL: Milionármi sa stali šiesti bojovníci, no môže tento formát fungovať dlhodobo?

Víťazi prvej sezóny PFL (Foto: Facebook @profightleague)

Pôvodným úmyslom organizácie WSOF (World Series of Fighting) bolo usporiadať turnaj prebiehajúci vyraďovacím spôsobom, do ktorého by bolo obsadených 16 bojovníkov. Tí mali medzi sebou zápasiť o cenu 1 milión dolárov určenú pre absolútneho víťaza. Organizácia sa dokonca mala nazývať WSOMMA (World Series of MMA). Od oboch týchto plánov sa ale upustilo a v roku 2012 sme boli svedkami prvého podujatia pod hlavičkou WSOF.

WSOF sa na rozdiel od pôvodných plánov priklonilo k tradičnému formátu jednotlivých zápasov, v ktorých majú bojovníci príležitosť zlepšiť svoju reputáciu a časom sa prebojovať až do titulového duelu v danej váhovej kategórii. WSOF sa v priebehu rokov zaradilo k najsilnejším hráčom na poli MMA. Na turnajoch tejto americkej organizácie sa predstavili viaceré známe mená, či už ostrieľaní veteráni ako Andrei Arlovski alebo vychádzajúce hviezdy Justin Gaethje a Marlon Moraes.

Avšak organizáciou otriaslo niekoľko nepríjemných škandálov. Bývalý riaditeľ WSOF bol odsúdený do väzenia za nepodanie daňového priznania, bývalý matchmaker bol odvolaný zo svojej pozície kvôli konfliktu záujmov a organizácia tiež čelila viacerým obvineniam zo strany bývalých sponzorov a zamestnancov, ktorí sa so svojimi sťažnosťami obrátili na súd. WSOF sa ocitlo v ešte zložitejšej situácii, keď organizáciu opustili najväčšie hviezdy - Gaethje, Moraes a David Branch - ktoré si to namierili do UFC.

WSOF nutne potrebovalo nový impulz a ten prišiel v podobe nových majiteľov, ktorí dolu vodou sa rútiacu organizáciu kúpili údajne za 25 miliónov dolárov. Noví majitelia sa rozhodli produkt oživiť zmenou názvu a aj formátu, akým fungoval. V roku 2017 prišlo na scénu PFL (Professional Fighters League) s cieľom priniesť do MMA osvedčený formát z iných športových odvetví, a to ligu so základnou časťou a následným vyvrcholením súťaže v play-off.

V prvej sezóne PFL sa predstavilo 72 bojovníkov v šiestich váhových kategóriách, teda po 12 v každej divízii, ktorí medzi v základnej časti pozostávajúcej z dvoch kôl súperili o postup do play-off. Tam sa v každej divízii dostalo osem najlepších, ktorí vo vyraďovacej fáze bojovali o trofej a najmä o milión dolárov. Play-off sa skladalo z troch kôl. Finále, ktoré sa konalo v posledný deň roka 2018, predchádzali štvrťfinálové a semifinálové duely, ktoré boli na programe počas jedného galavečera.

Bodovací systém v základnej časti vyzeral nasledovne: 3 body sa udeľovali za výhru, 1 za remízu a 0 za prehru. Bojovníci si ale mohli pripísať aj bonusové body, a to za ukončenie pred limitom. 3 body za ukončenie duelu v prvom kole, 2 za ukončenie v druhom kole a 1 za ukončenie v poslednom dejstve.

Turnaj so všetkými šiestimi finálovými duelmi prebehol 31.12. v Hulu Theater v Madison Square Garden. Louis Taylor, Lance Palmer, Natan Schulte, Sean O´Connell, Philipe Lins a Magomed Magomedkerimov sa vďaka ovládnutiu svojich váhových kategórií stali milionármi. Teda, takmer milionármi, keďže o viac než 60-tisíc dolárov ich na daniach pripraví štát New York.

Zostrihy z finálového podujatia prvej sezóny PFL.

PFL sa tak podaril zámer dať všetkým účastníkom súťaže rovnakú šancu na životný zárobok v podobe jedného milióna dolárov. Bojovníci dostali možnosť vyhrať sumu, na akú by, nebyť PFL, zrejme nikdy ani nepomysleli. MMA sa v posledných rokoch zaradilo do „mainstreamu" a aj finančné pomerny sa značne zlepšili, no k takto vysokým výplatám sa dostáva len hŕstka vyvolených. Príležitosť, aká sa zápasníkom naskytla s príchodom PFL, je práve preto tak unikátna. Do hry o milión sa dostali aj úplne neznáme mená.

Niet žiadnych pochýb o tom, že takýto formát je výhodný pre zápasníkov. Teda najmä pre cenu pre víťaza, niekoľkokrát spomenutý jeden milión dolárov. Absolvovať 5 náročných zápasov v priebehu 7 mesiacov, to už, samozrejme, také jednoduché nebolo. To je jedným z hlavných dôvodov, prečo sme doteraz ligový systém v MMA nevideli. Toto nie je hokej či basketbal, kde celkový víťaz bežne za sezónu odohrá viac než 100 zápasov, v MMA také čosi nie je možné. Avšak formát PFL sa osvedčil a už teraz je potvrdená aj druhá sezóna, ktorej sa dočkáme v tomto roku. Hovorí sa pritom o rozšírení váhových kategórií a podpísaní zvučnejších mien, ktoré by súťaži pridali na atraktivite.

To, že bojovníci môžu byť spokojní so zmenou WSOF na PFL, je teda jasné, lenže čo samotná organizácia? Môžu aj noví majitelia považovať tento v MMA dosiaľ nevidený projekt za úspech?

Najdôležitejšími dostupnými meradlami pri zisťovaní toho, či má za sebou organizácia vydarený rok, sú televízna sledovanosť a predaj vstupeniek. Zatiaľ čo na Facebooku sa údajne PFL môže pýšiť priemerným počtom skoro dvoch miliónov divákov na turnaj, v televízii to už taká sláva nie je. Podujatia WSOF vysielané na kanále NBC Sports Network mali priemernú sledovanosť 199-tisíc divákov. Priemerná sledovanosť galavečerov PFL ale podľa dostupných údajov hovorí len 135-tisícoch divákov.

Priemerná sledovanosť turnajov WSOF a PFL (zdroj: Forbes.com):

(Poznámka: Turnaje WSOF 11 a WSOF 34 boli vysielané na veľkom NBC, údaje pre podujatie PFL 7 nie sú dostupné)

Televízna sledovanosť teda poklesla. Do priemeru sme započítali aj v grafe chýbajúci finálový turnaj, ktorý síce prilákal tento rok rekordných 204-tisíc divákov, no aj napriek tomu sa celkovo bavíme o poklese oproti už i tak nepresvedčivým číslam z čias WSOF.

Čo sa týka predaja vstupeniek na jednotlivé turnaje, v prvom rade treba povedať, že pre porovnanie nie je k dispozícii dostupných príliš veľa údajov. V MMA vôbec nie je jednoduché dostať sa k podobných informáciám, a preto môžeme byť radi aj za minimum materiálov, ku ktorým sa vďaka ochote Kalifornskej a Louisianskej atletickej komisie dostal Forbes. PFL však z tohto rozhodne nadšené byť nemôže. Veď dáta z turnajov PFL 8 a PFL 9 pre organizáciu vyznievajú priam katastrofálne.

Dostupné údaje o predaji vstupeniek turnajov WSOF za rok 2016 a turnajov PFL za rok 2018 (zdroj: Forbes.com):

(Dátum konania podujatia/dejisko/názov turnaja/počet predaných lístkov/počet rozdaných lístkov/percentuálne vyjadrenie rozdaných lístkov/hrubý príjem z predaja lístkov)

Rozdávanie lístkov sa tešilo veľkej obľube už aj pri posledných podujatiach WSOF, avšak PFL posúva voľné lístky na úplne nový level. Veď vstupenku si kupuje len niečo viac ako 10% publika prítomného na galavečeroch. To je žalostne málo. Z 375 predaných lístkov na turnaj PFL 8 bolo dokonca až 44% kúpených počas špeciálnej zľavy vo výške 50%. Celkovo až 57% z týchto 375 vstupeniek nebolo predaných v plnej cene, ale so zľavou na úrovni 35-50%.

A to sa vôbec nejednalo o nezaujímavé podujatia. Veď súčasťou turnajov PFL 8 a 9 boli prvé zápasy play-off, v ktorých už išlo naozaj do tuhého. Výhra bojovníkov priblížila k vytúženému cieľu, naopak prehra definitívne zmarila akékoľvek nádeje.

Čísla z prvej sezóny teda naznačujú, že diváci zatiaľ nie sú príliš uchvátení ligovou súťažou v MMA. Dostupné informácie hovoria skôr o prepade oproti číslam, ktoré dosahovalo WSOF. Netreba však zabúdať na to, že sa jednalo len o premiérovú sezónu. Vopred predsa muselo byť jasné, že PFL aspoň spočiatku nebude zaznamenávať zázračné čísla. Popularitu medzi divákmi si nová značka na trhu musí získať časom. Veď aj bratia Ferttitovci boli blízko k predaju UFC, no z biedy ich vtedy vytrhol fantastický úspech reality šou The Ultimate Fighter, ktorý naštartoval raketový vzostup svetového lídra v MMA.

Na mieste je však otázka, dokedy bude môcť PFL pôsobiť na scéne bez toho, aby prišlo výrazné prerazenie. Súčasných majiteľov určite nebude dlho baviť vrážanie miliónov do projektu, ktorý nevykazuje známky progresu. Ak ale prvá sezóna splní svoj účel a pred druhou sezónou priláka viacero známych mien, PFL môže mať zaujímavú budúcnosť. Prvým krokom k tomu, aby sa PFL mohlo stať lákavou destináciou pre väčšie mená, je určite včasné vyplatenie sľúbených odmien pre víťazov.




Kam ďalej

Karlos Vémola a Jeremy Kimball si to slovne rozdali po turnaji Oktagon 11XFN prichádza do O2 arény so zápasom Muradov vs. Kincl!Leonard Spišský: Mám podmienku, že sa musím dobre učiťZdeno Chára o súboji s Conorom McGregorom: Užil by som si toAnthony Pettis ako prvý bojovník knokautoval Stephena Thompsona!Podujatie Cage Fighting 6 prinieslo pekné ukončenia, ale aj infarktové stavy